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Constelación de Casiopea

La constelación de Casiopea es una de los asterismos más antiguos que se conocen. Figura en el calendario de Ptolomeo en el siglo II de nuestra era, y hoy forma parte de las 88 constelaciones oficiales de la Unión Astronómica Internacional (IAU por sus siglas en inglés).

Algunas civilizaciones la denominaron “La señora de la mecedora” y la integran 5 estrellas importantes que le dan una característica figura de “W” o de “M” (según los meses en que se la mire).

Localización de la constelación de Casiopea

Casiopea es una constelación circumpolar (es decir, se sitúa siempre sobre el horizonte y nunca se oculta de la vista).

Se localiza en el lado opuesto de la estrella Polar (tanto así que se usa ocasionalmente para encontrarla) y la rodean varias constelaciones importantes como Andrómeda, Perseo y Cepheo. Casiopea cubre una superficie total de  598° del horizonte lo que la convierte en la 25ª constelación más extensa de las catalogadas por la IAU.

Características de la constelación de Casiopea

Estrellas de Casiopeia

Casiopea está compuesta por un total de 157 estrellas. Su visibilidad es total en el hemisferio norte exactamente entre las coordenadas  12° S y 90° N. Sus cinco estrellas principales son Cih, Caph, Segin, Schedar y Ruchbad (aquellas que le dan su característica figura de “W”).

Dentro de sus límites es posible observar con ayuda de un telescopio nebulosas, constelaciones y otros objetos en el cielo profundo.

Estrellas de la Casiopea

Rho Cassiopeiae

De las cinco estrellas importantes de la constelación, tres de estas presentan una intensidad superior de su luz con respecto a la demás. Aunado a ello la constelación posee dos de las siete estrellas más luminosas de todo el universo observable. En orden de importancia son las siguientes:

  • Rho Cassiopeiae: llamada también por los astrónomos como ρ Cas o HD 224014. La distancia con respecto a La Tierra es de 10.000 años luz y su luz es 550.000 veces más intensa que la del Sol, con un radio 450 veces mayor. La luminosidad de esta estrella es un tanto irregular lo que la convierte como una de las más extrañas de todo el sistema solar. Se estima que cada 50 años la estrella presenta variaciones de luz intensas lo que la convierte en una de las candidatas más fuertes a convertirse en supernova en poco tiempo.
  • V509 Cassiopeiae: es una hipergigante amarilla que se localiza a 11.500 años luz del sistema solar. Su luminosidad es 400.000 veces mayor que la de Sol, con un radio 400 veces mayor a la de esta estrella. Al igual que con el caso anterior, V509 presenta variaciones de luz que le dan indicios a los astrónomos de ser una potente candidata a supernova en las próximas décadas. Se estima que su edad es uno 17 millones de años.
  • Gamma Cassiopeiae: denominada también como γ Cas se localiza justo en la intercepción o centro de la “W” que forma la constelación al unir sus puntos. La distancia con respecto a La Tierra es de 610 años luz y su luminosidad es de 400.000 soles. Es una subgigante azul que se presume binaria espectroscópica (es decir, que por sus características es probable que la rodee otra estrella, pero esta no puede ser observada por su proximidad a ella). La cultura china la denominó Cih (o Tsih) cuya traducción significa “látigo”.
  • Schedar: también llamada Shedir, su nombre proviene del árabe cuya traducción es “pecho” (por su posición en el corazón de Casiopea). Su distancia con respecto al Sol es de 229 años luz y su masa es 5 veces superior a la de este. Los científicos han catalogado su edad cercana a los 200 millones de años. La luz emitida por Schedar es 880 veces mayor a la del Sol.
  • Caph: denominada también como β Cassiopeiae y se localiza a 55 años luz de La Tierra. Su nombre proviene del árabe y se traduce como “palmera”. Se estima que su edad es de 900 millones de años y su luminosidad es 28 veces mayor a la del Sol. Al igual que con Cih, los científicos creen que la orbita una estrella pequeña cada 27 días de la cual se sabe muy poco.
  • Ksora: también denominada como δ Cassiopeiae es la cuarta estrella más brillante de la constelación. Se localiza con respecto al sistema solar a una distancia de 100 años luz. Con una edad aproximada de 600 millones de años, se sabe que Ksora es una binaria eclipsante (es decir, que la orbita una estrella la cual, vista desde la tierra, logra eclipsarla en algún punto de su traslación). Debido a la distancia de esta compañera se sabe muy poco, aunque se conoce que eclipsa a Ksora cada 759 días.
  • Segin: Llamada Épsilon Cassiopeiae o Navi (este último nombre solo por los científicos de la NASA en honor a la astronauta Virgil Ivan «Gus» Grissom) la conforma un sistema estelar a una distancia de 442 años luz. Se trata de una gigante azul cuya luminosidad es 720 veces mayor a la del Sol.

Nebulosas y galaxias de la constelación de Casiopea

Nebulosa de la Burbuja – M52

Muchos son los objetos que se localizan en la extensión que cubren las estrellas de Casiopea. Cerca de esta se localiza también el Brazo de Perseo el cual es uno de los lugares con mayor proliferación de objetos estelares. Los principales que pueden mencionarse son los siguientes:

  • M52: es un cúmulo abierto que se cree lo componen cerca de 200 estrellas. Los científicos han datado el cúmulo como uno de los más jóvenes del sistema con unos 35 millones de años. Debido a esto en él abundan estrellas blancas y gigantes amarillas. La longitud aproximada del cúmulo con respecto al sistema solar es de 5.000 años luz. Muy cerca de la agrupación estelar se puede observar la Nebulosa de La Burbuja.
  • M103: es un cúmulo que se localiza a 8.000 años luz y lo componen 172 estrellas en total. Se ha catalogado con una edad media de 25 millones de años y puede ser observado con ayuda de binoculares en una noche despejada.
  • NGC 147: se trata de una galaxia enana que guarda una distancia de 2,53 millones de años luz con respecto al sistema solar. Su actividad estelar se data desde hace 3000 millones de años por lo cual la galaxia presenta una gran proliferación de estrellas antiguas.
  • Galaxia IC 10: se localiza a 1,8 millones de años luz y se le distingue de las demás por presentar un nacimiento muy superior de estrellas a otras de su grupo (esto se le conoce como “galaxias con brote estelar”). La galaxia es popularmente conocida por albergar, desde 2007, el record del agujero negro estelar más grande cuya masa es 33 veces superior a la del Sol.
  • Cassiopeia A: es un remanente de supernova (restos de una supernova que colisionó) el cual se localiza a una distancia de 11.000 años luz. Se cree que la supernova pudo haber colisionado en algún punto de 1667, pese a no existir registros de algún tipo de evento luminoso registrado en el cielo durante esos años. Los datos recapitulados por el Telescopio Espacial Spitzer han demostrado que esta era una supergigante roja al momento de su explosión.
  • IC 1805 e IC 1848: conocidas también como La Nebulosa del Corazón y la Nebulosa del Alma. Solo son observables con ayuda de un telescopio y poseen un tamaño promedio de de unos 200 años  La cantidad de estrellas de tipo espectral O es frecuente en ambas formaciones estelares.

Mitología de la constelación de Casiopea

Perseo y la Gorgona

Pese a que algunas de sus estrellas tienen un origen árabe, el mito más frecuente de la constelación proviene de la mitología griega. Según la versión más comentada la constelación es en realidad la reina Casiopea, esposa de Cefeo, rey de Etiopía, quien ofendió a las nereidas al presumir que su belleza era superior a estas. Las nereidas, enojadas por su soberbia, le pidieron a Poseidón que desatara su furia contra el país a través del monstruo Cefeo. Previamente de haber consultado al Oráculo, los reyes tuvieron que exponer como sacrificio a su hija Andrómeda para apaciguar a la criatura y salvar a los habitantes de la región.

Justo antes de la tragedia, Perseo, quien paseaba por el país luego de matar a Medusa, logra salvar a la princesa convirtiendo a la bestia en piedra con la cabeza de la gorgona después de la promesa de tomarla como esposa luego del acto. Por las infamias de Casiopea, y en vista de no haber logrado su comitiva, Poseidón la condenó a vagar eternamente en el horizonte como una constelación y, para remediar su soberbia, a inclinarse durante seis meses invirtiendo su posición (período durante el cual la “W” pasa a ser “M”) en virtud de las nereidas.

De esta forma la constelación de Casiopea es una de las más interesantes en el cielo tanto a la vista de los espectadores, como para las investigaciones de los científicos. Astrológicamente, y por la influencia del mito griego, la constelación es percibida o relacionada con la soberbia, la pedantería, el orgullo y la vanidad.

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